Тридцать минут от Вязьмы по автодороге Москва-Минск, и справа и слева появляются терриконы — свидетельства того, что недавно здесь велась добыча бурого угля. Мы достигли города шахтёров Сафоново. Добыча угля здесь прекращена в 1997 г. Город, некогда бывший индустриальным символом Смоленщины, в последние двадцать лет быстро терял население и промышленное значение. Помимо пищевой промышленности, сохранилось производство пластмасс и часть машиностроительных предприятий. Одно время, в расчете на помощь федеральных властей, его пытались представить как моногород, основанный на добыче угля, но фактически Сафоново им никогда не являлось. Именно в Сафонове в большей степени, чем в каком-либо другом городе, понимаешь, что необходима федеральная программа развития и поддержки средних городов, потерявших часть функций.
В 30 км от Сафонова находится другой «проблемный» город Смоленщины — Ярцево. Это текстильная столица Смоленщины, её крупнейший промышленный центр второй половины XIX века. В советское время Ярцевский хлопчатобумажный комбинат являлся одним из крупнейших предприятий текстильной промышленности страны и производил более 100 млн. кв. м тканей. Сегодня масштабы производства несравненно более скромные. После строительства в 80-е гг. крупного литейного завода город обрел статус металлургического центра.
Ярцево — единственный город области, через который непосредственно проходит автомагистраль Москва-Минск. А еще Ярцево известно как город, в котором самые лучшие яблоки на Смоленщине. Это самый зеленый город области. Однако он теряет население: ныне оно уже менее 48 тыс. человек. Грандиозным советским планам превращения Ярцева в город с более чем 120-тысячным населением не суждено было сбыться. Однако высокие темпы индустриального строительства в 1980-е гг. сделали его самым этнически мозаичным на Смоленщине. Приезд большого числа молодых предприимчивых людей способствовал уже в постсоветское время бурному развитию малого бизнеса. Значительная часть жителей ныне работает в Москве или Смоленске. Многие ежедневно ездят в областной центр на работу или учебу. От Ярцева до Смоленска не более 40 минут езды на легковом автомобиле, поэтому город можно включить в состав Смоленской агломерации.
И вот, наконец, Смоленск — «город-ключ», «западные ворота России», «щит Москвы». Каких только эпитетов не заслужил за свои 1150 лет один из старейших городов и административных центров России! Живописно раскинувшись на «семи холмах» и на берегах Днепра, он на протяжении долгих времен играл важную роль в связях Востока и Запада. Уже в 863 г. Смоленск был «град велик и мног людьми.». Несколько веков он являлся «яблоком раздора» в отношениях Московии и Речи Посполитой, пока в середине XVII в. окончательно не вошел в состав Московского государства. Под его стенами неоднократно проходили ожесточенные сражения.
Однако экономическое значение города вплоть до советской довоенной индустриализации оставалось небольшим. Город очень сильно пострадал в годы Великой Отечественной войны 1941-1945 гг. В связи с большими разрушениями и демографическими потерями, в 60-е гг. XX века был взят курс на вторичную индустриализацию. За короткое время Смоленск превратился в крупный центр приборостроения, полиграфической, электротехнической, трикотажной промышленности. Особую известность городу придает крупнейший в стране и один из крупнейших в мире производителей бриллиантов — завод «Кристалл», который можно посетить в качестве туриста.
Смоленская крепость — «каменное ожерелье» Руси
До недавнего времени приезжающие в Смоленск отмечали, что он мало изменился в постсоветское время. Консервативность в застройке сочетается с консервативностью в городской топонимике. Как и в соседней Белоруссии, в центральной части города можно пройтись по улицам Коммунистической, Большой Советской, Тухачевского, Ленина, Дзержинского и другим. Однако от других областных центров его отличает большое число памятников досоветского зодчества, неповторимые скульптуры конца XIX-начала XX в.
Смоленск — единственный из областных центров страны, расположенный на Днепре — великой средневековой дороге из «варяг в греки». Смоленская крепость — шедевр русского фортификационного зодчества, Успенский собор, храмы XII в. придают ему особый неповторимый патриархальный вид. Основные события в истории города переплетаются с общероссийскими: Смоленск сыграл выдающуюся роль в сохранении российской государственности в период «смуты» (1609-1611 гг.), Отечественной войны 1812 г., Великой Отечественной войны 1941-1945 гг.
За двадцать постсоветских лет город предпринял попытку туристского ребрендинга. Есть разные подходы к этому вопросу. Кто вспоминает героическую историю («город-ключ»), кто уникальное производство («столица бриллиантов»), кто религиозную значимость («земля нынешнего Патриарха»).
Недостаток транспортно-географического положения — отсутствие в городе гражданского аэропорта. Аэропорт «Северный», печально известный как место авиакатастрофы польского президентского борта, не предназначен для выполнения регулярных пассажирских перевозок.
От Смоленска до белорусской границы рукой подать: не более 70 км. Поэтому смоляне часто совершают заграничные поездки. Значительный ценовой градиент на товары в России и Белоруссии делает подобные поездки привлекательными для многих жителей российского и белорусского приграничья. В силу выросшей автомобилизации интенсивность этих связей в настоящее время превосходит даже периоды товарного дефицита советских времен. Но российско-белорусские приграничные взаимодействия не ограничиваются самодеятельной трансграничной активностью. Создаются совместные предприятия, проводятся выставки и ярмарки, развивается культурный и научный обмен, перенимается опыт. Смоленская область занимает пятое место среди