Махачкала — самый быстрорастущий город России. С 1989 по 2010 г. ее население выросло с 315 тыс. до 469 тыс. чел. (с подчиненными горсовету пунктами — до 558 тыс.). Столь стремительный рост особенно заметен на фоне сокращения численности жителей уже не только в большинстве малых и средних, но и в крупных российских городах. Столица Дагестана стала центром городской агломерации, включающей ряд поселков и город Каспийск (84 тыс. жителей), с которым она уже срослась пригородами. Численность населения этой агломерации уже превысила 700 тыс. чел. Это неудивительно: вплоть до 2000-х гг. быстрыми темпами росло все население республики. За период между переписями 1989 и 2002гг. оно увеличилось на 774 тыс., причем в сельской местности больше, чем в городах. Однако в следующий межпереписной период (20022010 гг.) прирост замедлился и составил 333 тыс. чел. Республика уже прошла пик демографического перехода, когда рождаемость остается еще высокой, а смертность сравнительно низка. Однако в населении пока по-прежнему очень велика доля молодых возрастов. Ежегодно нужно создавать десятки тысяч новых рабочих мест. Этого сделать не удается, отсюда и скрытая безработица, и отток молодежи в крупные города других регионов России, и многие социальные проблемы, включая террористическую деятельность. По статистике, средний уровень зарплаты в Дагестане существенно ниже, чем в среднем по России, что отчасти компенсируется федеральными трансфертами.
Махачкала. На площади Ленина
Махачкала — сравнительно молодой город, хотя еще в VII веке здесь находилась столица Хазарского государства (каганата). В стратегически важной горловине на караванных путях, в которой ныне раскинулась дагестанская столица, было расположено старинное поселение Тарки-аул, известное с XV века и позже вошедшее в состав города. Современная Махачкала была основана в 1847 г. и берет свое начало от укрепления Петровское, названного в честь Петра I, который останавливался здесь во время Персидского похода в 1722г. В 1857г. крепость было преобразована в город Петровск. Значительный импульс развитию города с конца XIX века придало строительство железной дороги Ростов-Баку, благодаря которой открылась возможность сбыта каспийской рыбы и другой продукции на новых рынках. Появились бондарное предприятие, мануфактура, нефтеперегонный завод. В 1921 г. город был переименован в память об одном из организаторов борьбы за советскую власть в Дагестане Махаче Дахадаеве.
Махачкала производит сильное впечатление своей кипучей энергией: интенсивное движение на улицах, в центре — многолюдье, причем в толпе преобладает молодежь. Стройки повсюду, и жизнь продолжается, кажется, чуть ли не круглосуточно, ибо и за полночь открыто множество ярко освещенных киосков, авторемонтных мастерских, магазинов, ресторанов, банкетных залов. На семейные торжества здесь принято приглашать десятки, а на свадьбы — сотни родственников и знакомых, отчего такие заведения столь популярны. С грохотом моторов, раскручиваемых при разгоне до самых высоких оборотов, наперегонки носятся сотни «маршруток». Обращает на себя внимание большое число роскошных частных особняков, скрывающихся за высокими заборами. Полоса вилл пролегла вдоль моря между Махачкалой и Каспийском: некоторые еще строятся, на других работы замерли, видимо, из-за нехватки средств, третьи уже вполне обжиты. Но, разумеется, большая часть горожан живет в обычных многоэтажных домах или в традиционном «индивидуальном секторе». Социальное расслоение в Дагестане, причем не только в столице, но и в сельской местности, пожалуй, еще сильнее бросается в глаза, чем где-нибудь в Подмосковье: нередко на вершине, господствующей над аулом, можно видеть несколько «замков» богатых людей, а на дорогах наряду со скромными «ладами» много шикарных джипов.
Жители Махачкалы гордятся тем, что их город не раз завоевывал в своей категории призовые места во Всероссийском конкурсе «Самый благоустроенный город России». Действительно, обширная центральная площадь Ленина и кварталы вокруг нее достойны столицы крупной республики. Расположенному на этой площади зданию республиканских органов власти придают легкость круглые арки фасада и остекленный верхний этаж в виде павильона. Напротив него — центральный парк. На площадь Ленина выходит и интереснейший республиканский музей. От нее начинается одна из главных улиц города — оживленный проспект имени великого дагестанского поэта Расула Гамзатова с бульваром посередине. На этой улице несколько ведущих учебных заведений, театры, республиканские учреждения.
Историческая часть города и набережная постепенно реконструируются. Ее самый красивый отрезок с парками несколько смещен от центра к югу, поскольку северную часть побережья занимает Махачкалинский морской торговый порт и железнодорожный вокзал.
Махачкала сильно изменилась в 1950-1970-х гг., когда здесь было построено множество крупных предприятий, в том числе оборонной промышленности (ныне ОАО «Завод им. М. Гаджиева», ОАО «Авиаагрегат»), заводы «Дагэлектро- маш», сепараторов, стекловолокна, судоремонтный и др. Резко повысились темпы гражданского строительства. На предприятиях города выпускалась разнообразная продукция: от машин и оборудования до швейных изделий, консервов и вина. Распад СССР тяжело сказался на промышленности Махачкалы: рухнуло производство в военно-промышленном комплексе, резко упал спрос на оборудование, из-за фактического выхода Чечни из состава Российской Федерации усложнились контакты с остальной частью страны (сообщение с центральными областями осуществлялось в основном через Астрахань). Как и во многих других городах, первой стала оживать пищевая промышленность, потом постепенно начали приспосабливаться к новым условиям и другие отрасли. На заводе «Авиаагрегат» стали производить детали для «АвтоВАЗа», на заводе сепараторов — минилинии по переработке молока, в ОАО «Адам» — кожаную одежду и обувь и т.п.