Дагестан — самая крупная республика Северного Кавказа. Положение дел в ней во многом определяет ситуацию во всем регионе. Территория республики — 50,3 тыс. кв. км, она протянулась полосой шириной в среднем около 200 км с севера на юг примерно на 400 км. Население на 1 января 2011 г. составило 2914 тыс.чел. Таким образом, Дагестан обогнал по этому показателю Ставропольский край и стал самым крупным субъектом Российской Федерации в Северо-Кавказском федеральном округе и третьим на всем Юге России после Краснодарского края и Ростовской области.
Географическое положение Дагестана уникально тем, что это самый южный регион России, граничащий с Грузией и Азербайджаном, обладающий протяженным побережьем на Каспийском море.
Столица республики Махачкала и ее древнейший город Дербент возникли в «горловинах» узкого прохода между морем и высокими горами, соединяющего равнинные просторы к северу от Главного Кавказского хребта с Азербайджаном.
В Дагестан мы направились из Ставрополя через Буденновск. Не въезжая в этот город, свернули на село Прасковея — своеобразный оазис в сухой степи, известный своими коньяками и винами. Далее, уже в сумерках, миновали современные многоэтажные дома на окраине Левокумска — последнего на нашем пути районного центра Ставрополья.
По мере продвижения на восток климат становится все суше. Пейзаж оживляют зеленые заросли вдоль реки Кумы, животворной для всего этого региона. Вот и граница Ставрополья. Она не просто отмечена дорожным знаком. Здесь расположен самый настоящий контрольно-пропускной пункт, на котором вооруженные полицейские довольно тщательно проверяют содержимое багажников и грузы, «пробивают» документы водителей и пассажиров.
Увы — это понятная в нынешних условиях необходимость. Через несколько километров еще один похожий пост — на этот раз дагестанский, на котором вся процедура повторяется. Создается ощущение, что въезжаешь в другую страну. Пейзаж при этом меняется мало — вокруг тянется кажущаяся безжизненной полупустыня. Движение очень интенсивное: навстречу одна за другой движутся фуры с плодоовощной продукцией, предназначенной для центральных районов России — арбузами и дынями, луком, капустой. Позже мы увидели в Дагестане целые районы с высоко специализированным и трудоемким производством каждой из этих культур. Например, капуста иногда выращивается на террасированных склонах, куда которые подается вода расположенной далеко внизу горной реки. Склоны окрестных гор голубые от капустных плантаций.
На горизонте показываются пятиэтажки первого дагестанского районного центра на нашем пути — Южно-Сухокумска. Чуть не на километр на огромной пыльной площади без единой травинки раскинулся целый «шанхай» сарайчиков, в которых ютится множество кафе с двумя-тремя столиками под зонтами, и магазинов, предлагающих всякую всячину водителям-дальнобойщикам и пассажирам междугородних автобусов — от запчастей до провианта. И конечно, мечеть — мы ведь в Дагестане. Потом наши дагестанские коллеги-географы рассказали нам, что число мечетей за постсоветские годы в республике выросло в сотню раз и они продолжают строиться. Человек, сколотивший состояние в Махачкале или в Москве, считает своим долгом построить мечеть в родном ауле. В одном из придорожных кафе, куда мы вошли перекусить, оказалось вполне опрятно и ужин был довольно вкусным. Кизляр мы проехали без остановки уже далеко затемно и к середине ночи прибыли в Махачкалу.